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Nachdem Vulcan online ist, plant ULA, die Startfrequenz drastisch zu erhöhen – Ars Technica

Hineinzoomen / Die Kernstufe von Vulcan wird im Januar 2023 in eine Verarbeitungsanlage in Cape Canaveral, Florida, transportiert.

United Launch Alliance

Der CEO der United Launch Alliance sagte am Donnerstagabend, sein Unternehmen plane nun, im Mai erstmals eine Vulcan-Rakete zu starten. In der Erkenntnis, dass zusätzliche Verzögerungen immer möglich sind, hat Tory Bruno ein Datum für den Startversuch festgelegt – den 4. Mai.

In einer breit angelegten Telefonkonferenz mit Reportern sprach Bruno über die Entwicklung der nächsten Generation der Vulcan-Rakete, seine Pläne für dieses Jahr und die Zukunft seines Unternehmens.

Bruno sagte, das aktuelle „Geschwindigkeitselement“ der Rakete für ihren ersten Start sei eine letzte Arbeit, die die BE-4-Raketentriebwerke flugbereit macht. Blue Origin hat im vergangenen Herbst zwei Flugmotoren an ULA geliefert, aber jede dieser Maschinen wurde nur einer ziemlich kurzen Testrunde unterzogen, die als Abnahmetest bekannt ist. Danach wurden zwei identische BE-4-Motoren aus dem Blue Origin-Werk in Washington nach Texas geschickt. Diese „qualifizierten“ Motoren wurden einer strengeren Testreihe unterzogen, die als Qualifikationstest bekannt ist.

Die Idee war, die Qualifizierungsmotoren auf Herz und Nieren zu prüfen und außerhalb der erwarteten Flugumgebung alle Fehler zu finden. Bruno sagte, dass während dieser Testreihe die Sauerstoffpumpe in einem dieser Motoren konstant etwa 5 Prozent mehr Sauerstoff im Motor produzierte als erwartet. Dies liegt außerhalb der Grenzen der Nennleistung, wurde aber nur bei diesem Motor festgestellt.

„Wir kamen zu dem Schluss, dass dies wahrscheinlich einfach eine Abweichung von Einheit zu Einheit ist“, sagte Bruno. „Die anderen Triebwerke, einschließlich der Flugtriebwerke, die jetzt in Raketen eingesetzt werden, sind alle sehr ähnlich, und von dieser früheren Familie hatten sie keine zusätzliche 5-Prozent-Leistung von der Hauptsauerstoffpumpe. Jetzt sind wir zufrieden und werden die Tests bald wieder aufnehmen.“ mit dem anderen Motor. Die Testsequenz wird fortgesetzt. Das sind etwa sechs Wochen.“

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Möge der Vierte mit dir sein

In Anbetracht dieses Zeitplans sagte Bruno, dass die Vulcan-Rakete, die sich bereits in Cape Canaveral in Florida befindet, theoretisch die Tests vor dem Start abschließen und bis Mitte April flugbereit sein könnte. Da die primäre Nutzlast für die „Cert-1“-Mission jedoch ein von Astrobotic gebauter Mondlander ist, stehen nur bestimmte Startfenster zur Verfügung, um den Start mit dem Mond zu synchronisieren. Also, sagte er, strebt die United Launch Alliance ein viertägiges Fenster an, das am 4. Mai geöffnet wird.

Bruno sagte, er sei zuversichtlich, dass die drei Nutzlasten für die Cert-1-Mission, darunter das Astrobotic-Raumschiff, zwei Projekt-Kuiper-Satelliten für Amazon und ein Monument für Celestis, bis dahin fertig sein werden. (Ars ist weniger zuversichtlich in Bezug auf die Einsatzbereitschaft des astrobotischen Peregrine-Landers, dessen Motoren noch installiert werden müssen.) Bruno sagte, er habe immer seine „Backup-Pläne“, falls die Nutzlasten bis Mai nicht fertig sind, aber das tut er nicht. Wir antizipieren ihren Bedarf.

Nach der Cert-1-Mission plant ULA, noch in diesem Jahr eine zweite Zertifizierungsmission nach Sierra Space zu fliegen und ihr Dream Chaser-Raumschiff auf einen Testflug zu schicken. Es ist auch nicht ganz klar, ob Dream Chaser für diese Fahrt bereit sein wird. Ungeachtet dessen strebt Bruno an, bis Herbst 2023 zwei Missionen durchzuführen, damit er den militärischen Zertifizierungsprozess abschließen und im vierten Quartal 2023 die erste Vulcan National Defense-Mission für die US Space Force durchführen kann. Er hat nicht angegeben, was Nutzlast wäre.

Zwischen seiner Verpflichtung, in den nächsten Jahren 60 Prozent der Missionen der Space Force zu fliegen, und Dutzenden von Starts für Amazons Kuiper-Megakonstellationsprojekt hat Vulcan eine lange Erklärung bis Mitte der 2020er Jahre.Zusätzlich zum Start seiner verbleibenden Atlas-V-Raketen, Bruno sagte, ULA plant, diese Nachfrage zu befriedigen.

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Das sind viele Vulkanier

„Wir müssen uns steigern“, sagte Bruno. „Vor Ende 2025 erwarten wir, dass wir alle zwei Wochen ein tatsächliches Tempo erreichen, das einige Male im Monat fliegt.“

Dies wäre eine beispiellose Kadenz in der Geschichte der United Launch Alliance, selbst während der Blütezeit des Atlas-Flugs und seiner vielen Delta-Raketenvarianten. Bruno sagte jedoch, dass das Unternehmen die notwendigen Investitionen in Startplätze in Florida und Kalifornien sowie in Produktionsanlagen tätigt, um diese Nachfrage zu befriedigen.

Im Moment konzentriert sich ULA auf die Erhöhung der Vulcan-Kreuzfahrtraten. Das bedeutet, dass das Ziel des Unternehmens, die BE-4-Triebwerke in seiner Rakete wiederzuverwenden – der Plan ist, den Triebwerksabschnitt zu trennen und die Triebwerke beim Abstieg mit dem Hubschrauber einzusammeln – vorerst in den Hintergrund tritt.

„Was die Restaurierung unseres Motors angeht, wird es in ein paar Jahren soweit sein“, sagte Bruno. „Ich möchte nicht genau sagen, wann, weil es Teil des Vertrags ist, den wir zu diesem Zeitpunkt mit einem unserer Kunden haben, und wir geben die Details dazu nicht bekannt. Aber es wird zwei Jahre dauern, bis wir den Motor bekommen.“ zurück.“

Als Flugbegleiter beim Start von Atlas V im vergangenen November Die NASA hat einen aufblasbaren Antennendemonstrator getestet, oder Hitzeschild, das den atmosphärischen Wiedereintritt verlangsamen und widerstehen kann. ULA plant, diese Technologie, die von der NASA für interplanetare Missionen entwickelt wurde, als Teil ihrer Triebwerkswiederherstellungspläne anzupassen.

„Sie werden uns wahrscheinlich bei weiteren Demonstrationen sehen“, sagte Bruno. „Wir werden Umgebungsdaten sammeln, um zu sehen, wie die Boost-Erfahrungen sind. Wir werden die Motoren restaurieren und sie uns ansehen. Und dann werden wir schließlich das Vertrauen haben, sie zurückzunehmen und zu testen und sie dann einzusetzen.“ wieder im Einsatz. Das wird in diesem Fenster von ein paar Jahren passieren, aber es ist im Moment noch zu früh, um genau zu sagen, wann genau. Aber Sie werden sehen. „Diese Aktivität nimmt zu.“

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Manni Winkler

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